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Momento histórico para el deporte argentino. Juan Carlos Zabala gana la maratón olímpica de 1932 en Los Angeles. Fue un corredor extraordinario.

Zabala, el Ñandú Criollo

Con 21 años y un tiempo de 2h31m36s se adjudicó la primera medalla dorada conseguida por nuestro país en el atletismo de los Juegos Olímpicos durante la maratón de Los Angeles en 1932.

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Juan Ignacio Menéndez
24 de Julio de 2016

Cuentan los que lo vieron que el Ñandú Criollo no sólo era un buen fondista, sino que también era muy hábil para muchos deportes como la natación, el fútbol y el básquet. Nació en Rosario el 11 de octubre de 1911 y es recordado por ser el primer maratonista nacional en ganar una presea dorada en los Juegos.

Juan Carloz Zabala fue humilde en lo personal pero grande en lo profesional. Quizás su dura infancia- a su padre se lo consideró “desaparecido” en 1917, durante la Primera Guerra Mundial, y su madre, la francesa Ana María Boyer, falleció al enterarse del cruel destino de su marido- lo llevó a este deportista santafesino a aprender los valores de la vida y por eso fue tan querido en el ambiente.

Por la ausencia de sus padres, Juan Carlos se crió en un reformatorio de Marcos Paz, hoy Hogar Escuela Ricardo Gutiérrez, y allí su entrenador Alejandro Stirling mencionaba su habilidad para los deportes y las largas distancias que recorría de niño, que en el futuro le brindarían excelentes resultados.

Zabala no era un corredor común, era travieso en las competencias. De la primera prueba de 1500 en Gimnasia y Esgrima fue descalificado por actitud antirreglamentaria (al pasar a un rival, hizo la broma de tocarle el trasero). Ante este hecho y antes de correr los 3000, le hicieron prometer que se portase bien.

"Me gustaba más divertirme que ganar la carrera"contaba Zabala, "porque yo al deporte me lo tomaba en broma. Me divertía saber que ganaba, mientras que otros vivían preocupados por la misma causa".

Una vez instalado en el Viejo Continente, el corredor argentino se dio el gusto de aceptar la invitación para correr en Berlín junto al crack del momento, el finlandés Paavo Nurmi, apodado “la máquina de correr”. Luego de una carrera intensa y emotiva, el Ñandú Criollo perdió por una cabeza ante un atleta que nunca había sido puesto a prueba de esa manera y allí dio comienzo a una gran rivalidad entre ambos competidores.

Su figura ya comenzaba a ser conocida en el mundo cuando, el 7 de Agosto de 1932, “Zabalita “ aquel niño huérfano, con la camiseta blanca cruzada por una franja celeste y el Nº 12 en su pecho, se convirtió en el primer argentino en conseguir una medalla de oro, con récord olímpico en la clásica maratón. Cruzó la meta tras lograr un tiempo de 2h.31m.36s., cayendo desvanecido a los pocos metros.

Tras haber ganado más de 300 competencias, se retiró en 1939. Emigró a los Estados Unidos después del golpe militar de 1955, allí residió durante dos años y atravesó numerosos problemas económicos.

Cuando regresó a Argentina tuvo el infortunio de que unos ladrones habían entrado a su casa y robaron la medalla olímpica de oro de Los Angeles 1932. “Si eso sirve para calmar el hambre de alguien, el robo me duele menos”, comentó Zabala en una declaración.

Falleció el 24 de enero de 1983, a los 71 años, en la sala de guardia del Hospital Central de San Isidro, como consecuencia de un paro cardíaco. Y la Confederación Argentina de Atletismo (CADA) lo nominó como el Atleta del Siglo a fines de 1999, pero su mayor reconocimiento es la gloria con que permanece aún en la memoria del deporte nacional. Es que más allá de récords, él siempre transitó por la vida como un caballero, que sólo apuntó al desarrollo del atletismo.

 

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